La secuenciación, la herramienta indispensable para rastrear el coronavirus

Ciencia
Publicado el 25/01/2021 a las 10h26

Kelly Macnamara - París

Para controlar las modificaciones del coronavirus que podrían empeorar la pandemia o hacer que las vacunas sean menos eficaces, los científicos necesitan secuenciar su genoma. Pero son pocos los países que realizan y comparten esta laboriosa, compleja y necesaria vigilancia.

La publicación de la primera secuenciación del genoma del SRAS-CoV-2 en enero de 2020, al inicio de la pandemia, permitió identificarlo como un nuevo coronavirus y empezar a desarrollar tests de diagnóstico y vacunas.

Desde entonces, decenas de miles de secuencias han sido descargadas en bases de datos públicos, lo que permitió observar las mutaciones con una precisión y velocidad jamás alcanzadas antes. Gran parte de estas informaciones procede de un solo país: Gran Bretaña.

A mediados de enero GISAID --una importante plataforma para compartir datos, creada originalmente para vigilar la gripe-- había recibido  379.000 secuencias. Entre éstas, 166.000 procedían de  Covid-19 Genomics UK (COG-UK), una asociación entre autoridades sanitarias y centros universitarios.

"Es la primera vez que vemos cómo un agente patógeno evoluciona a esta escala" destaca Ewan Harrison, director de estrategia y transformación en el COG-UK. "Nos damos cuenta de que estas mutaciones se acumulan mucho más rápido de lo que pensábamos"

Actualmente, el programa secuencia 10.000 genomas por semana (6% de los casos conocidos en Gran Bretaña) y el objetivo es duplicar esa cifra.

"Reino Unido supera de largo a todo el mundo" declara Emma Hodcroft, epidemióloga en la Universidad de Berna y codesarrolladora del proyecto internacional de seguimiento del virus, Nextstrain.

Secuenciación, una prioridad

La secuenciación ha identificado preocupantes variantes en Gran Bretaña, en Sudáfrica y en Brasil. La nueva variante, de propagación más rápida, en Reino Unido es "como una mini-pandemia en el seno de la pandemia" dice el Dr Harrison. Sin una vigilancia sistemática, los científicos no habrían quizá comprendido que "cambia la situación".

La precoz alerta no ha impedido su propagación --decenas de países la han detectado ya-- pero ha permitido a otros prepararse. Sin la advertencia de los científicos británicos, el mundo navegaría a ciegas, coincide Emma Hodcroft.

Otras variantes del virus solamente son visibles cuando se propagan al extranjero desde su punto de origen.

Este mismo mes, por ejemplo,  una nueva cepa, portadora de una mutación denominada  E484K, y que según temen los científicos podría sortear la inmunidad, fue identificada en Japón en personas procedentes de Brasil. Para la Organización Mundial de la Salud (OMS), una mejor capacidad de secuenciación es una prioridad.

Maria Van Kerkhove, responsable técnica covid-19 de la OMS, calificó recientemente de "increíble" el número de secuencias compartidas hasta ahora, pero lamentó que solo provengan de un puñado de países.

Cuando otro coronavirus, el SRAS, empezó a propagarse  2002, sólo tres variantes del genoma fueron compartidos públicamnete en el primer mes, y 31 al cabo de tres meses.

Esta vez, seis genomas estuvieron a disposición de investigadores de todo el mundo pocas semanas después de la aparición del virus. En seis meses, 60.000 ya habían sido publicados.

Un "error de tecleo"

Al principio, el nuevo coronavirus no presentó mucha diversidad genética, indica  Emma Hodcroft, pese a haberse "propagado hacia toda Europa". "Pudimos ver que, al parecer, venía realmente de China, pues todas las secuencias detectadas en el mundo ya estaban en las diversas secuencias chinas" dice a la AFP.

En el verano boreal de 2020, aparecieron nuevas cepas, remplazando las versiones precedentes del virus. Las mutaciones forman parte de la evolución viral y ocurren cuando el virus se reproduce, como si fueran un "error de tecleo", explica la Dr Hodcroft. 

La mayoría de las nuevas cepas no le dan ventaja o fuerza alguna al virus, incluso le son desfavorables. Pero, a veces, una mutación aumenta su carácter infeccioso o provoca una enfermedad más grave.

Cuanto más infecta un virus a la gente, mayor es la probabilidad de mutación, y esa probabilidad crece en una persona cuyo sistema inmunitario está crónicamente debilitado.

Posiblemente sea así como la nueva variante apareció en Reino Unido, y los investigadores secuencian ahora las cepas procedentes de pacientes inmunodeprimidos, explica el  Dr Harrison, de COG-UK.

Para la OMS, la secuenciación mundial ayudará a "comprender mejor el mundo de los agentes patógenos emergentes y sus interacciones con los humanos y los animales en una variedad de climas, ecosistemas, culturas o modos de vida".

Pero la secuenciación a gran escala es compleja en el plano logístico. El instituto Wellcome Sanger, al sur de Cambridge, en Inglaterra, almacena decenas de miles de muestras que recibe cada día en enormes congeladores, y ha concebido toda una infraestructura robótica para clasificarlas y utilizarlas en sus investigaciones.

Tus comentarios

Más en Economía

El ministro de Hidrocarburos y Energías, Franklin Molina, durante la audiencia de rendición pública de cuentas de esta cartera de Estado, cuestionó esa...
La obra debía entregarse en abril de 2021, pero la constructora china Sinohydro, a la fecha, sólo alcanzó un 55 por ciento de avance.
El SIN proyectó proyectó una recaudación de 1.600 millones de bolivianos, pero alcanzó a 1.686 millones. 

Fegasacruz, Fegabeni y empresas exportadoras desestimaron el anuncio de comercializadores de carne sobre un posible incremento en el precio del kilo gancho.
La Federación de Entidades Empresariales Privadas de Cochabamba (FEPC) y el Instituto Boliviano de Comercio Exterior (IBCE) firmaron un acuerdo interinstitucional que permitirá acceder a información...
La institución inspeccionó viveros en la región del Valle Alto de Cochabamba con el fin de controlar la existencia de enfermedades cuarentenarias que pongan peligro la producción de manzana y durazno.
El Viceministro de Comercio Exterior manifestó la voluntad de trabajar coordinadamente con el sector privado y las misiones diplomáticas en el exterior a fin de encontrar oportunidades comerciales en...

En Portada
El Tribunal Supremo Electoral (TSE) determinó que de manera excepcional los mayores de 60 años de edad no estén obligados a presentar certificado de sufragio...
Mediante una resolución ministerial, el Gobierno autorizó el traslado del mercado de coca de Villa Fátima a la sede del Sindicato Mixto de Transportes Señor de...

El alcalde de La Paz, Luis Revilla, denunció que el Tribunal Electoral Departamental (TED) rechazó la solicitud de circulación de los vehículos municipales...
El Tribunal Disciplinario Departamental de la Policía determinó dar de baja definitiva al coronel Iván Rojas, quien ejercía como jefe de la Fuerza Especial de...
La jueza Karen Murguía envió con detención preventiva a la cárcel de San Sebastián mujeres a la comerciante Nelly S.A, por la comercialización de animales...
Un estudio realizado con muestras de personas que enfermaron dos veces de la covid-19 evidenció que en Bolivia circulan cuatro variantes del coronavirus, dos...

Actualidad
El pasado martes, siete universitarios fallecieron tras caer de más de 16 metros por la rotura de una baranda en la...
La baja sería sin derecho a reincorporación, por deserción. La defensa del exjefe policial considera un abuso
Los electores, para ir a emitir su voto el domingo, primero deben confirmar su recinto electoral, llevar su cédula de...
El expresidente Donald Trump trazó un panorama apocalíptico en el que es su mensaje más agresivo contra la...

Deportes
“Tengamos fe. Apelamos a la comprensión de los futbolistas”, dijo anoche Fernando Costa, presidente de la Federación...
Hoy, la Conmebol y la FIFA volverán a reunirse, esta vez con la presencia del presidente del ente mundial, Gianni...
El club Mcepal Vinto Palmaflor  realizará un último recorte en su plantilla antes de iniciar la temporada 2021, donde...
El jugador Paolo Alcócer, nieto del recordado Máximo “Tutula” Alcócer, flamante refuerzo de Aurora,  sostuvo que lleva...

Tendencias
El explorador de Marte, Perseverance, realizó con éxito su primer paseo de prueba en el planeta rojo tras su llegada...
En esta oportunidad, la periodista Elizabeth Arrázola entrevista a la doctora Amara Gantier Bazán, especialista en...
Una gran carroza ceremonial de cuatro ruedas, con elementos de hierro, decoraciones de bronce y estaño, restos de...

Doble Click
A través de una resolución publicada el 24 de febrero del presente año, la Agencia de Desarrollo del Cine y Audiovisual...
Los cantantes argentinos Fito Paez y Lali Espósito protagonizan el nuevo video de su celebrada colaboración.
Entrevista: Camila Barrientos tocó en importantes escenarios internacionales. Actualmente, es clarinetista principal de...
Bruno Mars ha lanzado este viernes el tema "Leave The Door Open", primer anticipo del disco que tiene previsto publicar...